Por que James Baldwin deve ser leitura obrigatória

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“Amo a América mais do que qualquer outro país do mundo e, exatamente por isso, insisto no direito de criticá-la perpetuamente.” —James Baldwin

Esta citação, escrita por James Baldwin em seu ensaio de 1955 Notas de um filho nativo, tornou-se um de seus chavões mais famosos, especialmente durante os tempos de turbulência neste país. Mas quem foi exatamente James Baldwin? Ele era um ativista? Um romancista? Tudo acima? Ele é uma figura complicada e fascinante que sem dúvida deixou sua marca neste país de várias maneiras. E ainda, apesar de sua inegável inteligência e impacto na história literária, ele raramente é ensinado em escolas secundárias neste país. A raiz disso provavelmente está ligada ao motivo de Baldwin ser de fato tão famoso – sua literatura e seus ensaios são alguns dos relatos mais francos de racismo que este país já viu. Ele também escreveu abertamente sobre homossexualidade e relacionamentos inter-raciais em uma época em que ambos ainda eram ilegais neste país. E é exatamente por essas razões que ele deveria ser leitura obrigatória para todos os americanos. Não apenas para educar aqueles de nós que são mais privilegiados, mas para que outras crianças crescendo em circunstâncias semelhantes saibam que não estão sozinhas.

Quem foi James Baldwin?

Baldwin nasceu em 1924 no Harlem, filho de uma mãe solteira. Ele nunca conheceu seu pai biológico, mas cresceu com seu padrasto, David Baldwin, um ministro batista com quem sua mãe se casou quando ele tinha três anos. Seus pais tiveram mais oito filhos, o que o levou a uma vida doméstica caótica. Ele cresceu na pobreza e teve um relacionamento complicado com seu padrasto religioso e estrito. Como muitas crianças em tais circunstâncias, ele desejava escapar e transcender a vida em que nasceu.

Em um de seus ensaios mais famosos, “Lá na Cruz: Carta de uma região em minha mente”, publicado originalmente em Nova iorquino em 1962 e depois em um de seus livros mais famosos, The Fire Next Time, ele explica o desespero que sentiu para deixar o bairro pobre do Harlem onde morava. Mas, conforme ele descreve, ele viu apenas dois métodos de fuga: crime ou religião. Apesar de seu relacionamento conturbado com seu padrasto, ele escolheu a religião e se tornou um ministro da juventude por alguns anos, dos 14 aos 16 anos. Embora ele eventualmente tenha deixado o rebanho para seguir seu amor pela escrita, o efeito desta época sempre foi presente na cadência de suas palavras, tanto verbais quanto escritas.

Depois de se formar no colegial, ele se mudou para Greenwich Village, onde conheceu Richard Wright, que ajudou a impulsionar sua carreira de escritor. Durante grande parte de sua vida adulta, ele morou entre a Europa (principalmente a França) e os Estados Unidos, afirmando que ter distância de seu país de origem deu-lhe o espaço que precisava para escrever sobre o assunto com sinceridade. Enquanto vivia no exterior, ele publicou alguns de seus trabalhos mais famosos e celebrados, Vá e conte na montanha (1953), Sala de Giovanni (1956), e uma coleção de ensaios sobre racismo na América, Notas de um filho nativo (1955).

Além de romances e ensaios, Baldwin se envolveu em escrever peças, incluindo The Amen Cornere Blues para o Sr. Charlie, que foi baseado no caso de Emmett Till. Suas peças, embora importantes, nunca alcançaram o nível de fama de suas outras obras.

Ele também foi um participante ativo do Movimento pelos Direitos Civis ao longo dos anos 60, dando inúmeras entrevistas e palestras sobre a situação dos negros americanos, tanto no país como no exterior. Sua maneira de falar clara, inteligente e quase lírica cativou o público por décadas, e esta é uma das muitas razões pelas quais tantas de suas declarações tiveram uma qualidade tão duradoura.

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Uma Fama Desconfortável

Após a publicação de The Fire Next Time, James Baldwin foi lançado em uma turnê de palestras para o College of Racial Equity. Ele era uma figura estranha nessa época porque não estava tomando as ruas como outros ativistas negros famosos da época. Era um tipo diferente de plataforma, de entrevistas na televisão e palestras em universidades. Ele era amado e odiado por brancos e negros americanos. Muitos de seus companheiros ativistas na época o viam como um fornecedor muito importante para a América branca, dizendo coisas como “a razão pela qual as pessoas pensam que é importante ser branco é que elas acham que é importante não ser negro” no mesmo ensaio que ele garante repetidamente que ele não odeia os brancos. Ele tornou o tópico do preconceito palatável para os americanos brancos, sem se esquivar de suas próprias verdades.

Também há rumores de que parte do motivo pelo qual ele não era visto com frequência com Martin Luther King e Malcolm X era porque Baldwin era abertamente gay, e isso foi visto como potencialmente prejudicial ao caso da libertação negra. Ele tinha uma fama incômoda, não se encaixando verdadeiramente em nenhum lugar, e ainda assim aparentemente desejado em muitos locais. Se há um tema que você pode encontrar em todos os escritos de Baldwin, é esse desejo de encontrar um lugar onde ele possa realmente ser ele mesmo, total e completamente sem compromisso. Suas muitas identidades entrecruzadas e desfavorecidas tornaram isso uma fonte constante de conflitos e lutas ao longo de sua vida, e é provavelmente por isso que ele não foi canonizado no grau que merece.

O que é o legado de James Baldwin?

Enquanto Baldwin está longe de ser uma figura perfeita, e vem com muitas camadas e complexidades, seus escritos sobre racismo e homossexualidade são alguns dos textos mais perspicazes e comoventes que existem sobre o assunto. Sua capacidade de cavar fundo no preconceito que ele experimentou em sua vida e colocar isso em palavras é o presente que ele nos deu e que não deve ser desprezado.

Embora seja conhecido principalmente por seus escritos sobre racismo, ele abordou muitos tópicos difíceis, que falam das complexidades de sua vida crescendo como um homem negro pobre e gay em uma época tumultuada da história americana. Ele também falava frequentemente sobre religião e a maneira como ela tem sido usada para oprimir os negros americanos em vez de libertá-los, como muitas vezes foi prometido. Uma grande parte de The Fire Next Time é dedicado a seus pensamentos sobre este tópico, afirmando em um ponto:

Não é exagero dizer que quem deseja se tornar um ser humano verdadeiramente moral (e não vamos perguntar se isso é possível ou não; acho que devemos acreditam que é possível) deve primeiro se divorciar de todas as proibições, crimes e hipocrisias da igreja cristã. Se o conceito de Deus tem alguma validade ou utilidade, só pode ser para nos tornar maiores, mais livres e mais amorosos. Se Deus não pode fazer isso, então é hora de nos livrarmos Dele.

James Baldwin, The Fire Next Time

Sua rejeição da fé cristã e seu ceticismo justo da ideologia da Nação do Islã alardeada por Malcolm X e seus seguidores, alinha-se com sua própria educação complicada e o desejo de ser verdadeiro consigo mesmo. Embora muitos negros americanos encontrassem consolo na religião, como homem gay isso dificilmente era uma opção para Baldwin.

James Baldwin era um homem totalmente de seu tempo, mas anos-luz à frente. Ele falava com a franqueza de quem vê que não tem mais nada a perder por ser ele mesmo. Ele foi amplamente rejeitado pela comunidade ativista dos Direitos Civis, apesar de ser visto, de uma perspectiva moderna, como uma de suas figuras mais importantes. Ao mesmo tempo, ele não era geralmente aceito pela América branca, precisamente por causa de sua propensão para falar a verdade ao poder. Apesar de seu lugar complicado no movimento pelos direitos civis, ele ainda foi muito afetado pelas mortes de seus líderes e voltou para a Europa frustrado.

O que é muito claro sobre James Baldwin e seu legado é que ele viu os problemas que afligem este país de forma tão clara e foi capaz de dar voz a essas preocupações de uma forma que poucos antes ou depois foram capazes de fazer. Devemos muito a ele pelas verdades que ele foi capaz de descobrir e pelos riscos que assumiu para comunicar essas verdades. Ele predisse muitos dos desafios que enfrentamos ao longo das décadas desde sua morte. Se você estiver interessado em mergulhar em suas palavras, não há melhor lugar para começar do que aqui, e você pode ler citações de James Baldwin aqui.

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