Quando tudo mudou: por dentro do surto de COVID do Tour dos Emirados Árabes Unidos

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À medida que 2020 chega ao fim, todos nós estamos relembrando um ano muito incomum no ciclismo. Para mim, a temporada começou com uma viagem para cobrir o Tour dos Emirados Árabes Unidos. É uma corrida que já cobri antes e que geralmente não é tão dramática. Este ano, porém, foi uma experiência que não esquecerei tão cedo, pois fui pego no início do fim da inocência do COVID do ciclismo.

Esta é a história interna dos últimos dias da viagem de trabalho mais estranha que já fiz.


Comendo uma sobremesa em um hotel de luxo situado nas encostas do Jebel Hafeet, foi fácil lembrar por que eu gostei de vir para o Tour dos Emirados Árabes Unidos.

O evento WorldTour de uma semana atrai alguns dos maiores nomes do ciclismo para um ambiente descontraído onde o otimismo para a próxima temporada é sempre alto e as entrevistas geralmente são boas. E quando você não está conversando com um piloto ou registrando uma história, como jornalista cobrindo a corrida, você normalmente está desfrutando de uma vista panorâmica do deserto, ou acomodação de qualidade, ou ambos, como foi o caso na sala de imprensa no palco 5 da corrida deste ano.

Depois de assistir a Tadej Pogacar top Alexey Lutsenko e Adam Yates na escalada característica do evento, comecei a juntar algumas notas e citações para uma história sobre o futuro vencedor do Tour e então pulei em uma van da mídia para ir para Abu Dhabi.

Minha experiência nos Emirados Árabes Unidos estava indo tão bem quanto planejado até aquele ponto.

Naquela noite, entrei na zona do crepúsculo, e não acho que realmente saí desde então. Olhando para trás agora, é difícil não ficar impressionado com o quão dramaticamente as coisas mudaram em um piscar de olhos.

A realidade da pandemia de coronavírus atingiu o mundo do ciclismo profissional – e para mim pessoalmente – na noite de quinta-feira, 27 de fevereiro, quando me preparava para dormir um pouco em um quarto de hotel, ficaria sabendo melhor do que eu sempre quis.

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Dentro da gaiola dourada. Foto: Dane Cash

Nossa primeira indicação de que algo estava acontecendo veio na forma de um pedido enigmático do coordenador da mídia da corrida para não deixar nosso hotel. A ideia de que isso pudesse de alguma forma estar conectado a um vírus que ainda era mencionado apenas algumas vezes no noticiário – tendo apenas começado a afetar a Itália – estava longe da minha mente na época.

Por volta da meia-noite, desci para o saguão do hotel, onde encontrei vários ciclistas europeus bem conectados digitando furiosamente em laptops e smartphones. Algo estava acontecendo.

Eu perguntei a um dos jornalistas que sabia se ele poderia me dar uma pista. Ele perguntou: A corrida estava sendo cancelada devido a preocupações com o coronavírus. Os exames de saúde estavam em andamento.

Quando comecei a enviar mensagens rápidas aos meus colegas do CyclingTips, lutando para relatar uma história, mais notícias foram filtradas para a bolha do jornal UAE Tour, à medida que fontes no hotel da equipe a cerca de um quilômetro de distância começaram a preencher seus contatos de jornalistas. Dois membros da equipe dos Emirados Árabes Unidos tiveram teste positivo para coronavírus.

À medida que montamos uma história, a palavra oficial veio da corrida, confirmando a notícia. Então as coisas realmente ficaram malucas.

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Entre os Emirados Árabes Unidos estava Tadej Pogacar, que teria resultados muito mais ilustres quando a temporada recomeçasse.

Aqueles de nós no saguão notamos a segurança se reunindo nas saídas principais e também começando a bloquear o acesso ao bar externo. Não era preciso ser um cientista de foguetes para descobrir o que estava acontecendo. Os funcionários do hotel não nos deram muitas informações, mas estava claro que não teríamos permissão para sair – e “nós” incluímos os hóspedes do hotel não associados à corrida também.

Isso era real. A mídia e a equipe da corrida estavam confinadas em nosso hotel, e os pilotos, no deles.

Entrando nas primeiras horas da manhã de sexta-feira, neste momento, fomos informados de que faríamos o teste de coronavírus e só poderíamos sair enquanto aguardava os resultados. Assim começou um jogo de espera que se arrastaria de uma forma ou de outra por dois dias e meio.

Minha história foi enviada para o CyclingTips, dei boa noite aos outros jornalistas privados de sono no saguão e subi para o quarto para dormir. Quando acordei, algumas horas depois, pediram que ficássemos em nossos quartos. Comida seria trazida para nós. Isso realmente trouxe para casa que estávamos em uma situação bastante incomum, e foi ainda mais angustiante pelo fato de que estávamos completamente no escuro sobre o que estava acontecendo. Houve apenas dois casos? Eles foram confirmados? Alguém no hotel da mídia teve contato com essas pessoas? O que aconteceria se o teste fosse negativo? Mais especificamente, o que aconteceria se o teste fosse positivo?

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Adam Yates (Mitchelton-Scott) assumiu a liderança da corrida em Jebel Hafeet. Com o cancelamento das duas etapas finais, foi aí que pousou o GC final.

Para a maioria dos jornais que cobriram a corrida, o único ponto de contato foi o coordenador de mídia, que foi inundado com mensagens de todos nós tentando descobrir o que estava acontecendo. Não havia muito que ele pudesse nos dizer e, então, confinados em nossos quartos sem saber o que diabos estava acontecendo, os muitos membros da equipe de imprensa que cobriam a turnê dos Emirados Árabes Unidos começaram a trocar mensagens, individualmente e todos juntos em um grande discussão.

Isolado do mundo exterior de uma forma que nenhum de nós experimentou antes, consegui me manter sã principalmente graças ao WhatsApp e à coleção de jornalistas sentados em seus vários quartos no final do corredor ou em outro andar, esperando para descobrir o que aconteceria a seguir. Em vez de nos agarrarmos a furos em potencial como mercadorias preciosas, compartilhamos o pouco que sabíamos uns com os outros.

Fiquei sabendo que os pilotos estavam basicamente no mesmo barco, esperando com poucas indicações do que aconteceria a seguir. Havia incerteza quanto aos casos positivos, mas os mencionados não eram pessoas com quem eu tivesse contato próximo. O teste estava demorando, mas os oficiais estavam gradualmente conduzindo os passageiros do outro hotel.

Depois de uma espera agonizante, fomos chamados em pequenos grupos para fazer o teste de coronavírus. O próprio diretor do Giro d’Italia, Mauro Vegni, estava cuidando da papelada enquanto íamos um por um para o teste, e então fomos convidados a retornar aos nossos quartos.

O que aconteceria se o teste fosse negativo? Mais especificamente, o que aconteceria se o teste fosse positivo?

Então, é claro, havia mais espera. Esperávamos obter resultados naquela noite. Isso não aconteceu. Além de alguns minutos conversando com um punhado de meios de comunicação em casa sobre a experiência maluca que eu estava vivendo, minha sexta-feira foi passada em uma névoa de falta de sono. Assisti a uma temporada de The Crown no Netflix enquanto esperava para descobrir se tinha um vírus sobre o qual ninguém sabia nada.

Quando nenhuma notícia veio naquela noite, eu finalmente consegui dormir um pouco.

O sábado trouxe boas notícias de que a maioria dos testes conduzidos com os pilotos deu negativo. Nossa espera, é claro, continuou, assim como a completa falta de informações de qualquer pessoa que pudesse nos dizer o que estava acontecendo e o que aconteceria a seguir.

Finalmente, no sábado à tarde, os testes negativos começaram a chegar. O moral melhorou quando outros jornalistas compartilharam suas boas notícias e, então, finalmente, recebi a notícia do meu resultado negativo.

Ostensivamente, isso significava que poderíamos partir. Pelo que eu sabia, não tinha tido contato próximo com nenhum caso positivo.

O contato com a mídia da corrida começou a definir nosso plano de partida naquela noite, com um ônibus espacial programado para nos levar ao aeroporto no início da manhã, mas após 48 horas de espera ansiosa, eu não estava disposto a ficar mais tempo do que o necessário . Conectando-me a outro membro da imprensa, chamei um táxi para vir nos levar a Dubai. Sair do hotel foi outra experiência aterrorizante; quando os seguranças verificaram nossos papéis, parecia que nunca mais sairíamos, mas recebemos autorização, entramos no táxi e fomos embora.

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O pelotão segue em direção ao final do Tour dos Emirados Árabes Unidos, com um vírus misterioso à espreita em suas fileiras.

Uma hora depois, chegaram mensagens daqueles que ainda esperavam pelo ônibus: os dois hotéis haviam voltado ao bloqueio. Aqueles que ainda estavam no hotel acabariam por passar pelo menos mais um dia de quarentena. Os pilotos de várias equipes estariam lá por muito mais tempo, como Fernando Gaviria e Max Richeze, hospitalizado por 18 dias.

Perpetuamente conectado desde o momento em que nos pediram para ficar no hotel, eu não acho que realmente me acalmei até voltar para casa em Boulder após uma maratona de voos com várias paradas. Fiz o teste novamente, por precaução, o que não foi pouca coisa, considerando o quão poucos testes estavam sendo feitos nos Estados Unidos na época – e, felizmente, as coisas deram negativo novamente.

Enquanto eu voltava à vida em casa, o vírus virou o mundo de cabeça para baixo. Tem sido assim desde então.

Refletindo sobre a experiência selvagem da UAE Tour que me deu uma visão avançada de para onde o mundo inteiro estava indo este ano, não posso deixar de pensar em como estávamos todos despreparados e em como as coisas mudaram dramaticamente para todos desde então. Essa palavra “quarentena” não parece mais tão estranha. Ficar em casa é o novo normal. Mas na noite de 27 de fevereiro eu não estava tão bem ajustado.

Felizmente, mesmo quando estava sozinho naquele quarto de hotel, não estava realmente sozinho, e isso é algo que espero levar comigo para o futuro. A camaradagem de uma imprensa privada, estressada e realmente assustada me ajudou a superar essa experiência.

Em meio a toda a ansiedade, era vividamente claro: estávamos, e ainda estamos, todos juntos nisso.



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